Leucose féline : Causes, symptômes et traitement

Article rédigé par le 16 mai 2024

La leucose féline, souvent appelée FeLV (Virus de la Leucémie Féline), est une maladie virale complexe qui affecte les chats du monde entier. L’agent responsable de cette maladie ou le virus de la leucose féline est un oncovirus, provoquant la formation d’une tumeur maligne ou un cancer

Cette maladie est responsable d’une immunodépression sévère et sa phase terminale est mortelle. Cependant, un vaccin est déjà disponible pour prévenir cette maladie. 

Dans cet article rédigé par une professionnelle de santé animale, nous allons développer les causes, les symptômes, ainsi que le traitement et la prévention de cette maladie. 

Les 6 points essentiels de cet article 

  • 1. La leucose féline est une maladie contagieuse causée par un rétrovirus oncogène appelé FeLV ou Feline Leukemia Virus. 
  • 2. Cette maladie est caractérisée par l’immunodépression ainsi que par le développement d’une tumeur maligne ou cancer durant la phase terminale de la maladie. 
  • 3. La leucose féline se transmet par contact direct ou indirect, elle peut également se transmettre d’une chatte à ses chatons via le lait maternel. 
  • 4. C’est une maladie non-zoonotique, mais extrêmement grave pour le chat.
  • 5. Le pronostic est souvent sombre, surtout si elle n’est pas diagnostiquée à l’avance. 
  • 6. Pour prévenir cette maladie, vous pouvez faire vacciner votre chat.

Qu’est-ce que la leucose féline ?

La leucose féline est une maladie virale contagieuse affectant uniquement les félidés notamment les chats. Elle se manifeste par une faiblesse suivant une immunodépression.

Leucose féline : Maladie mortelle chez le chat

Cette maladie fait partie des premières causes de mortalité chez le chat. Elle se transmet facilement et son taux de mortalité peut atteindre jusqu’à 30 %. En provoquant une immunodépression, elle expose le chat atteint aux autres maladies contagieuses des chats et mettant ainsi la vie du chat atteint en dangers. 

Un des 4 vices rédhibitoires du chat 

Le virus leucémogène félin ou leucose féline fait l’objet d’un vice rédhibitoire chez les chats. Si votre chaton présente des symptômes de cette maladie, vous pouvez poursuivre une action en justice pour obtenir un remboursement intégral de votre chaton. 

Bon à savoir : Les autres vices rédhibitoires du chat sont la péritonite infectieuse féline ou PIF, la panleucopénie féline ou typhus du chat et l'infection par le virus de l’immunodéficience féline ou le Sida du chat

Leucose féline : Quelles sont les causes ?

Cette maladie est causée par un rétrovirus, et elle est favorisée par différents facteurs. 

Virus responsable de la leucose féline : Un virus cancérigène ?

Le virus responsable de la leucose féline ou virus leucémogène félin est un rétrovirus appelé Feline Leukemia Virus ou FeLV. Ce virus est d’une distribution cosmopolite. 

C’est un virus oncogène, il est donc capable de déclencher le développement d’un cancer

Point d’information : 15 à 20 % des cas d’infection par le FeLV se terminent par des tumeurs notamment des lymphosarcomes (cancer des ganglions) et des fibrosarcomes

Aucune prédisposition raciale n’est liée à cette maladie et toutes les races peuvent être touchées. 

Quels sont les facteurs favorisant l’apparition de cette maladie ?

La leucose féline atteint fréquemment les chats vivant dans les conditions suivantes : 

  • Non-vaccination : Les chats non vaccinés sont susceptibles d’être atteints par la leucose féline. 
  • Densité élevée : La présence de plusieurs chats dans un petit local favorise la propagation du virus et rend ainsi plus vulnérables tous les chats vivants dans ce petit local. 
  • Sous-alimentation et carence : Les chats sous-alimentés sont plus exposés à des maladies notamment à la leucose féline puisqu’ils ne peuvent même pas couvrir leurs besoins. 

Il ne peut donc produire des anticorps et développer une réponse immunitaire efficace contre les agents pathogènes. 

  • Une litière ou gamelle pour deux ou plusieurs chats : Un chat qui utilise la litière d’un chat malade peut contracter le virus à partir de la litière, c’est le même cas pour les gamelles d’eau et gamelles de nourriture.
Une étude menée par P Capozza et ses collaborateurs en 2021 a reporté les cas de leucose chez des chats provenant de différents pays d'Asie du Sud-est (c'est-à-dire la Thaïlande, la Malaisie, Singapour, les Philippines, l'Indonésie et le Vietnam) et de Taïwan au cours de l'année 2017-2018. Les résultats de cette étude ont montré un taux de positivité jusqu'à 18,5 %. 

Comment se transmet-elle ?

La leucose féline se transmet de 3 manières dont le contact direct entre un chat malade et un chat sain, le contact indirect par le biais des matériaux souillés, et la transmission de la mère à ses petits soit par voie transplacentaire ou par l’intermédiaire du lait maternel

Contact direct 

La transmission du FeLV se fait principalement par contact direct entre les chats, comme lors de la toilette mutuelle, des combats ou des accouplements. Le virus peut se trouver dans les excrétions et dans les sécrétions comme l’écoulement nasal, les selles, l’urine et la salive. 

Contact indirect 

Les objets contaminés, tels que les gamelles de nourriture et les litières, peuvent également contribuer à la propagation du virus.

Vous pouvez vous-même constituer une source de virus après avoir touché un chat malade, et que vous avez oublié de laver vos mains avant de caresser votre chat. 

Transmission verticale 

Les chattes infectées peuvent également transmettre le virus à leur progéniture pendant la gestation ou par l’allaitement

Le virus est capable de traverser la barrière placentaire et peut infecter les fœtus lors de la gestation. Le virus est également distribué dans le lait maternel.

À retenir : La leucose féline n’est pas transmissible à l’homme, ce n’est pas une maladie zoonotique. Pourtant, vous devez faire attention à ne pas être la source du virus pour votre chat. 

Comment ce virus attaque l’organisme de votre chat? 

Le virus entre dans l’organisme de votre chat par la bouche, par le ou par les plaies. Ensuite, ils migrent vers les ganglions lymphatiques de proximité ainsi que dans les moelles osseuses

Important : Les chats avec un bon statut immunitaire parviennent à éliminer le virus pendant cette phase. Les chats avec un bon statut immunitaire sont les chats vaccinés. 

Ensuite, si le virus n’est pas éliminé, il circule pendant des semaines dans le sang. Il est excrété dans toutes les sécrétions et excrétions. 

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Puis, les chats en déficience immunitaire manifestent la leucose féline. La leucose désigne une production excessive de globules blancs ou leucocytes immatures et altérés, synonyme de leucémie.

Avis du vétérinaire : Dans la moelle osseuse, les virus infectent les cellules-souches hématopoïétiques. Ces cellules sont à l’origine des cellules sanguines et des cellules immunitaires. Lors de l’infection par le virus leucémogène félin, l’évolution de ces cellules-souches hématopoïétiques en cellules sanguines ou cellules immunitaires matures est très réduite voire même supprimée. 
Il n’y a plus donc maturation des cellules immunitaires responsables de l’immunité, c’est pourquoi l'animal se trouve en état l'immunodépression

Enfin, le virus se propage à nouveau dans le sang, cette phase est souvent très courte, car les chats en immunodépression sont facilement atteints par les maladies dues aux germes opportunistes. 

Leucose féline : Quels sont les symptômes ? 

Les symptômes de la leucose féline varient en fonction de l’état de santé général du chat et des maladies associées. Certains chats peuvent sembler en bonne santé pendant des années après avoir été infectés, tandis que d’autres développent rapidement des symptômes graves. 

Virémie transitoire 

Lors de la virémie ou propagation du virus dans le sang, le chat atteint présente une fièvre et une faiblesse

Une inflammation de la cavité buccale ou stomatite peut également survenir. 

Longue période de latence  

Après cette virémie vient un temps d’incubation long variant de 4 mois à 4 ans. Pendant le temps d’incubation, le chat atteint ne manifeste aucun signe de maladie et continue à vivre normalement. Cette phase est appelée période de latence.

Conseil du vétérinaire : Pendant la période de latence, le chat atteint diffuse ou propage le virus et peut infecter ses congénères. Vous devez donc demander un dépistage de votre chat si vous avez remarqué que votre chat a passé par la phase de virémie transitoire et qu’il est en période de latence en ce moment. 

Phase terminale 

Quand l’incubation s’écoule, les symptômes graves ainsi que les infections secondaires apparaissent. 

Ces symptômes incluent une anémie, un cancer (lymphosarcomes ou fibrosarcomes ou leucémie). L’anémie se manifeste par les muqueuses très pâles.

Le chat atteint présente également de l’ictère ou jaunisse générée par la destruction des globules rouges

Le virus leucémogène félin peut aussi occasionner des signes digestifs comme de la diarrhée, des vomissements, et même parfois de la gastrite

Des toux, des éternuements et d’autres signes respiratoires peuvent aussi témoigner de la présence de cette maladie chez un chat. D’autres signes nerveux et rénaux sont également possibles selon l’infection secondaire. 

Comment diagnostiquer la leucose féline ?

Le vétérinaire peut établir un diagnostic selon les symptômes. Toutefois, il faut faire attention, car la leucose féline est souvent confondue avec le virus de l’immunodéficience féline ou SIDA du chat et avec les autres cancers chez le chat.

Le diagnostic de confirmation de la leucose féline est généralement basé sur des tests sanguins spécifiques qui détectent la présence d’antigènes du virus. Pour procéder aux tests, le vétérinaire effectuera un prélèvement sanguin

Les chats testés positifs devraient être isolés des autres chats pour prévenir la propagation de l’infection.

Attention : Lorsque le virus ne se trouve pas dans le sang, pendant la phase où il se cache dans la moelle osseuse, il se peut que votre chat montre un résultat faux négatif, mais vous pouvez demander une PCR, un test précis qui permet de détecter l’existence du FeLV dans le corps de votre chat. 
Selon une étude menée par Regina Hofmann-Lehmann et ses collaborateurs en septembre 2020, le statut FeLV de chaque chat doit être connu ; il influence les décisions thérapeutiques et épidémiologiques qui doivent être discutées avec le propriétaire du chat.
 Cette étude a également conclu qu’une meilleure connaissance de cette infection féline mortelle et son diagnostic correct sont nécessaires pour diminuer la prévalence de l'infection par le FeLV, et même potentiellement pour l'éradiquer dans certaines zones géographiques.

Leucose féline : est-ce grave ? 

Effectivement, cette maladie est extrêmement grave, cela est causé par le fait qu’elle soit immunodépressive.

En effet, la gravité de cette maladie repose sur sa capacité à affecter le système immunitaire des chats, les rendant plus susceptibles aux infections, aux tumeurs et à d’autres maladies. Les complications incluent l’anémie, les infections opportunistes, les tumeurs malignes, les troubles neurologiques, et elle peut être fatale.

Les bactéries opportunistes qui peuvent affecter les chats comprennent des organismes tels que Escherichia coli, Streptococcus, Staphylococcus, et Pseudomonas, entre autres. Ces bactéries peuvent causer des infections graves et purulentes causant des signes digestifs, urinaires, respiratoires et nerveux.

Les bactéries opportunistes se manifestent lorsque les conditions sont favorables, comme lors d’une baisse de l’immunité en cas de FeLV ou d’une blessure.

Les maladies tumorales notamment les cancers ont un pronostic très sombre, ils réduisent l’espérance de vie de votre chat. 

De plus, il est difficile de traiter le FeLV, le traitement est coûteux et la guérison n’est pas garantie.

Comment traiter la leucose féline ? 

La leucose féline est une maladie difficilement curable. Le traitement consiste à l’utilisation des antiviraux notamment des interférons

Le traitement de la tumeur maligne implique une chirurgie d’exérèse, ainsi qu’une chimiothérapie. Des antibiotiques et des antifongiques sont ajoutés dans le traitement pour éviter les infections secondaires vu que le chat atteint est immunodéprimé.

Selon les symptômes, le vétérinaire peut administrer des médicaments en vue d’un traitement symptomatique. Lors d’un vomissement, il peut prescrire un anti-vomitif, même cas pour les diarrhées et pour les autres symptômes. 

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Comment protéger mon chat de la leucose féline ?

Vu la gravité de la leucose féline, la prévention est la meilleure solution pour éviter cette maladie. La prévention implique différentes mesures. 

Faites vacciner votre chat 

La prévention de la leucose féline repose principalement sur la vaccination et la promotion de pratiques sûres pour réduire le risque de transmission. 

La vaccination contre la leucose féline devrait être réalisée à l’âge de 8 semaines dont 2 à 3 injections espacées de 4 semaines. Après les primo-vaccinations, un rappel annuel devrait se faire.

Isolez les chats malades 

Les chats testés positifs devraient être maintenus à l’intérieur pour réduire le risque de transmission à d’autres chats.

Les chats d’intérieur sont moins exposés au virus que ceux qui sortent à l’extérieur, mais il est important de noter que même les chats d’intérieur peuvent être infectés si d’autres animaux porteurs du virus entrent en contact avec eux.

Évitez le contact avec un chat malade 

En plus de la vaccination, il est essentiel de stériliser les chats pour éviter la reproduction non contrôlée, qui peut contribuer à la propagation du virus. 

Prenez des mesures d’hygiène strictes, nettoyez d’une manière régulière les gamelles de nourriture et le bac à litière de votre chat, vous pouvez également appliquer des gels désinfectants ou laver vos mains avant de caresser votre chat ou avant de préparer sa nourriture, cela peut aider à réduire le risque de transmission.

Pour éviter la diffusion du virus, pratiquez le principe une litière pour un chat et une gamelle pour un chat. 

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Soutenez l’immunité de votre petite boule de poils 

Pour soutenir l’immunité de votre chat, assurez-vous de lui fournir une alimentation équilibrée et adaptée à ses besoins nutritionnels. Notamment une alimentation riche en protéines animales comme les viandes et les pâtées pour chats.

Pour tout savoir sur l’alimentation du chat, consultez l’article suivant : alimentation du chat : guide complet

Conseil du vétérinaire : Les protéines que votre chat ingère vont constituer les anticorps qu’il produira pour lutter contre les virus et les bactéries. Alors s’il y a une meilleure lutte contre ces germes pathogènes, c’est l’alimentation riche en protéines animales.

Gardez-le actif avec des jeux et de l’exercice pour maintenir sa santé globale. 

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Assurez-vous également qu’il reçoive des soins vétérinaires réguliers, y compris des vaccinations appropriées. 

Enfin, offrez-lui un environnement propre et sécurisé pour réduire le risque d’exposition à des agents pathogènes. Ainsi, désinfectez régulièrement votre local pour éliminer les agents pathogènes non seulement de la FeLV, mais également des autres agents de maladies chez vous et chez votre petit compagnon. 

Quand consulter un vétérinaire ?

Vous devez consulter un vétérinaire si vous constatez un changement de comportement chez votre petit compagnon. Même pour une fièvre transitoire, veuillez consulter un vétérinaire pour s’assurer que votre petite boule de poils n’ait pas la leucose féline. 

Vous devez également contacter un vétérinaire lorsque votre chat commence à avoir les muqueuses pâles, à présenter de la diarrhée et des vomissements

Envisagez de vous rendre chez le vétérinaire pour les stérilisations et les vaccinations de votre petit compagnon.

Les visites systématiques chez le vétérinaire sont extrêmement importantes et nécessaires pour la détection précoce des maladies de votre chat. 

Si vous recherchez un vétérinaire dans votre région, veuillez consulter notre répertoire.

Témoignage

J’ai appris cet après-midi que mon chat avais la leucose et qu’elle était forte et avancé ces bête mais je l’aime mon chat , je l’ai dorloté, câliner et je m’occupe de lui tous les jours . Mon compagnon et moi et surtout moi avons du mal, je ne peux m’empêcher de pleurer et de me demander pourquoi ? Si certaine personne a déjà été confronté à ça. Je veux bien en parler avec vous, si vous avez des conseilles pour qu’il vive ses derniers moments sereinement sans souffrance. Il a 1 an et pour moi c’est encore un bébé. Je n’arrive pas à m’y faire. Mon véto m’a dit d’être là pour lui et m’a prescrit de la cortisone et médicament contre les infections. Comment ça se passe au terme de la maladie, comment savoir que c’est le moment d’arrêter ? Je suis à bout…

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Références

Articles et ressources utilisées dans la création de cet article.

https://fr.m.wikipedia.org/wiki/Leucose_f%C3%A9line

https://www.zooplus.fr/magazine/chat/sante-et-bien-etre-du-chat/la-leucose-feline-felv#:~:text=La%20leucose%20f%C3%A9line%20(FeLV),-R%C3%A9dig%C3%A9%20par%20Franziska&text=La%20leucose%20chez%20les%20chats,immatures%20et%20alt%C3%A9r%C3%A9s%20(leucocytes).

La leucose féline

Capozza P, Lorusso E, Colella V, Thibault JC, Tan DY, Tronel JP, Halos L, Beugnet F, Elia G, Nguyen VL, Occhiogrosso L, Martella V, Otranto D, Decaro N. Feline leukemia virus in owned cats in Southeast Asia and Taiwan. Vet Microbiol. 2021 Mar;254:109008. doi: 10.1016/j.vetmic.2021.109008. Epub 2021 Feb 5. PMID: 33582484. https://pubmed.ncbi.nlm.nih.gov/33582484/ 

Hofmann-Lehmann R, Hartmann K. Feline leukaemia virus infection: A practical approach to diagnosis. J Feline Med Surg. 2020 Sep;22(9):831-846. doi: 10.1177/1098612X20941785. PMID: 32845225. https://journals.sagepub.com/doi/10.1177/1098612X20941785?url_ver=Z39.88-2003&rfr_id=ori:rid:crossref.org&rfr_dat=cr_pub%20%200pubmed

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