Physiologie digestive du cheval : tout comprendre

Article rédigé par le 2 avril 2024

Comprendre la physiologie digestive du cheval est important pour élever les chevaux dans les meilleurs conditions. Le cheval est un mammifère herbivore. Son système digestif est compartimenté et est composé de la bouche, de l’œsophage, de l’estomac, de l’intestin grêle et du gros intestin.

Le cheval est un mammifère monogastrique. Pour cela, des particularités dans son mode d’alimentation le différencient des autres herbivores comme les bovins. Par exemple, il y a la nécessité de fractionner le repas du cheval en petites quantités tout le long de la journée et l’évitement des jeûnes prolongés.

Pour comprendre la physiologie de la digestion chez le cheval, et ainsi maîtriser le rôle de chaque compartiment, lisez cet article rédigé par une vétérinaire, et qui explore cet organe important chez votre cheval et son fonctionnement.

Les points 6 clés à retenir sur la physiologie digestive du cheval

  • 1.La bouche est le premier compartiment du tube digestif chez le cheval. C’est la partie qui reçoit les aliments grâce aux lèvres et aux dents. La salive a un rôle très important d’humidification des aliments et sert de tampon lorsque l’aliment descend au niveau de la prochaine portion qui est l’œsophage. 
  • 2.Il est conseillé d’augmenter la production de la salive pour une meilleure digestion chez le cheval. En effet, outre son rôle tampon et protecteur des parois de l’estomac, la salive permet un brassage correct des aliments.
  • 3.L’œsophage est un tube faisant 130 cm de longueur chez le cheval. C’est un organe par lequel transitent les bols alimentaires formées dans la bouche. Ce tuyau débouche chez un autre compartiment très important qui est l’estomac.
  • 4.L’estomac du cheval est un compartiment dans lequel commence la digestion des protéines. Son volume est de 15 à 18 litres selon la taille du cheval. Le suc gastrique est secrété en continu au sein de l’estomac et elle est produite à raison de 30 litres par jour. 
  • 5. L’intestin grêle du cheval mesure 22 mètres environ et a un volume approximatif de 70 litres. L’intestin grêle se divise en trois parties : le duodénum, le jéjunum et l’iléon. C’est au niveau de l’intestin grêle qu’il y a de grandes sécrétions d’enzymes capables de digérer les protéines, les lipides et les glucides.
  • 6.Le gros intestin est la dernière portion du tube digestif chez le cheval. C’est à son niveau que s’effectue la digestion microbienne. En effet, il existe trois grands groupes de bactéries : les bactéries fibrolytiques, les bactéries amylolytiques et les bactéries protéolytiques.

La bouche du cheval

La mastication et la production de la salive chez le cheval

La bouche du cheval est la première partie de son anatomie digestive qui reçoit les aliments. Ces derniers y subissent une première transformation grâce au broyage dentaire et à l’action de la salive. Le résultat de la mastication chez le cheval est un broyage fin.

A titre d’exemple, 1 kg de foin chez le cheval sera mastiqué durant environ 40 minutes avec environ 3000 coups de mâchoires. Par contre, 1kg de granulés concentrés sera mastiqué en 10 minutes avec 1000 coups de mâchoires.

La salive a alors un rôle d’humidification des aliments. Sa fonction est de faciliter le passage des aliments à travers l’œsophage. Elle a également un rôle de tampon face aux sécrétions acides de l’estomac.

A titre d’exemple, l’humidification d’1kg de foin nécessite 4 litres de salive. Le cheval produit environ 40 litres de salive par jour.

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L’avis du professionnel : À cause de ces rôles importants des dents et de la salive dans la digestion du cheval, il convient de faire contrôler annuellement l’usure des dents et l’occlusion des tables dentaires. Cette petite vérification ne vous prendra pas beaucoup de temps, et pourtant vous aurez tout à y gagner!

Les fonctions de la bouche chez le cheval

La bouche est le premier compartiment du tube digestif du cheval. Son rôle est d’assurer quatre fonctions précises : 

  • la préhension des aliments par les lèvres et les incisives tranchantes
  • la mastication qui est assurée par les deux mâchoires
  • l’insalivation, qui est le rôle de des glandes salivaires 
  • la déglutition : c’est le mouvement qui permet d’envoyer le bol alimentaire vers l’œsophage

Effets des aliments et de leur taille sur la mastication chez le cheval

Quelques paramètres ont des effets sur la mastication chez le cheval : 

-Lorsqu’on intègre des fibres coupées comme la paille ou le foin, on observe que le temps de mastication chez le cheval augmente considérablement

Plus les granulés ont une grande taille et plus l’insalivation dans la bouche est importante.

Plus les granulés sont durs, et plus le mouvement masticatoire est ample et se fait dans les trois dimensions. Ceci est bénéfique pour une usure équilibrée des dents du cheval.

Important : la salive au niveau de la bouche contient une enzyme digestive appelée a-amylase. Cet enzyme permet la digestion des glucides chez le cheval.

L’œsophage du cheval

Chez le cheval, il s’agit d’un tube qui mesure environ 130 cm. Il a pour rôle de transporter les bols alimentaires formés dans la bouche vers l’estomac. Pour faciliter le passage de l’aliment à travers l’œsophage, il est recommandé de mettre de l’eau propre à disposition de votre cheval.

Il convient également d’éviter les granulés mélassés qui vont s’agglomérer et boucher l’œsophage du cheval.

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L’estomac du cheval

Anatomie et physiologie de l’estomac

L’estomac est un compartiment par lequel débouche l’œsophage. Son volume est de 15 à 18 litres selon la taille du cheval. Ce compartiment ne peut toutefois se remplir qu’aux 2/3 de sa capacité.

La durée du transit au sein de l’estomac du cheval est de 2 heures pour la première moitié, et de 5 à 6 heures pour la seconde moitié. L’estomac laisse passer les aliments vers l’intestin par séquence. Du mucus et des bicarbonates sont produits dans l’estomac et jouent le rôle de barrière protectrice de l’estomac contre l’acidité.

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Le suc gastrique est sécrété en continu au sein de l’estomac du cheval. On peut recueillir jusqu’à 30 litres par jour de suc gastrique dans ce compartiment. C’est dans l’estomac que commence la digestion des protéines

Quand à la digestion des glucides au sein de l’estomac, la recherche menée par Varloud en 2006 a mis en évidence que des micro-organismes sont activement impliqués dans la gestion de l’amidon chez le cheval.

Bon à savoir : A cause de cette petite contenance de l’estomac, il est recommandé de fournir des petits repas répartis dans la journée au cheval. Il faut également limiter l’apport en glucides très digestes qui favorisent le développement d’ulcères gastriques par la fermentation qu’ils induisent. 

Particularités de l’estomac et points à considérer lors de l’alimentation du cheval

Ces particularités de l’estomac du cheval doivent amener certaines mesures dans son alimentation. Les points essentiels sont:

  • favoriser un accès continu aux aliments qui induisent la production de la salive comme les fourrages. La salive est une substance tampon qui va protéger les parois de l’estomac de l’acidité
  • limiter les périodes de jeûne chez le cheval. Dans l’idéal, le cheval ne doit pas jeûner plus de 4 heures d’affilée
  • fractionner les repas : donner des petites quantités mais à plusieurs reprises
  • distribuer les concentrés après les fourrages

L’intestin grêle du cheval

Anatomie de l’intestin grêle

L’intestin grêle du cheval mesure 22 mètres environ et a un volume approximatif de 70 litres. L’intestin grêle se divise en trois parties :

  • le duodénum (1m de longueur)
  • le jéjunum (le plus long, pouvant atteindre 20m de longueur)
  • l’iléon (moins d’un mètre de longueur)

La digestion au niveau de l’intestin grêle chez le cheval

C’est au niveau de l’intestin grêle qu’il y a de grandes sécrétions d’enzymes capables de digérer les protéines, les lipides et les glucides. La durée moyenne du transit des aliments au sein de l’intestin grêle est d’environ 4 heures.

L’absorption des minéraux (calcium, magnésium) et des vitamines se passe au niveau de l’intestin grêle. Cette partie du tube digestif du cheval contient plusieurs villosités qui augmentent sa surface d’absorption.

Le gros intestin chez le cheval

L’anatomie du gros intestin chez le cheval

La durée moyenne du transit au sein du gros intestin peut aller de 24 à 48 heures en fonction de l’alimentation. Plus il y a de fibres et plus l’aliment y séjourne longtemps. Le gros intestin est l’organe le plus volumineux du tube digestif chez le cheval : il représente 60% de ce dernier.

Le gros intestin se subdivise en deux parties : 

  • le colon qui a une longueur de 6 à 8 mètres. Son volume est de 96 litres en moyenne
  • le caecum qui a une longueur de 1m environ, avec un volume de 30 litres

La digestion au niveau du gros intestin chez le cheval

C’est au niveau du gros intestin que s’effectue ce qu’on appelle « la digestion microbienne ». En effet, cette portion du tube digestif est pourvue de flore microbienne qui fermente le contenu digestif. Il y a également une production de vitamine K et de vitamine B.

Il existe trois catégories de bactéries au sein du gros intestin du cheval :

  • Les bactéries fibrolytiques, qui dégradent les fibres.
  • Les bactéries amylolytiques, qui dégradent l’amidon. 
  • Les bactéries protéolytiques, qui dégradent les protéines.

A la fin de la digestion, et dans la dernière portion du gros intestin, il y a une forte absorption d’eau qui permet la formation de crottins plus ou moins secs qui seront finalement expulsés par le rectum.

Quand consulter un vétérinaire?

Comme vous avez pu le voir tout le long de l’article, l’estomac

Références

– Articles et ressources utilisées dans la création de cet article

Varloud, M. (2006). Implication des micro-organismes de l’estomac dans la digestion de l’amidon par le cheval (Doctoral dissertation, Institut national agronomique Paris-Grignon (1971-2006)).

https://www.reverdy.fr/fr/articles/posts/physiologie-digestive#
https://equipedia.ifce.fr/elevage-et-entretien/alimentation/nutrition-et-ration/la-digestion
https://www.husse.fr/blog/chevaux/le-systeme-digestif-du-cheval
LA DIGESTION CHEZ LE CHEVAL
– Notre processus de création d’articles chez Groupe SANTÉPOURTOUS

Chaque article est rédigé par un professionnel de santé qualifié en suivant des procédures de rédaction strictes (en savoir plus). Cet article présent est régulièrement révisé à la lumière des évidences scientifiques les plus récentes. 

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