Quelle est la différence entre un lièvre et un lapin ?

Article rédigé par le 4 juin 2024

Les lapins et les lièvres peuvent sembler très similaires à première vue, mais ils présentent en réalité de nombreuses différences lorsqu’on les observe de près. Bien qu’ils appartiennent tous deux à la famille des léporidés, ces animaux sont classés dans des genres différents.

Dans cet article rédigé par une vétérinaire, apprenez les différences connues et moins connues entre le lièvre et le lapin, et découvrez pourquoi les lapins domestiques ne sont pas des lièvres.

Les 5 points clés sur cet article

  1. Les lapins appartiennent au genre Oryctolagus, tandis que les lièvres font partie du genre Lepus.
  2. Les lièvres sont généralement plus grands que les lapins, avec des oreilles plus longues et des membres postérieurs plus développés.
  3. Les lièvres préfèrent les habitats ouverts tels que les champs et les prairies, tandis que les lapins se trouvent souvent dans des terriers ou des zones boisées.
  4. Les lièvres sont généralement solitaires, tandis que les lapins vivent souvent en groupes sociaux.
  5. Bien que les deux espèces soient herbivores, leurs régimes et préférences alimentaires peuvent varier en fonction de leur habitat et de leur comportement alimentaire.

D’où viennent les lièvres et les lapins ?

Les lièvres des champs étaient à l’origine présents uniquement dans le Vieux Monde, mais les humains les ont transportés vers des endroits comme la Nouvelle-Zélande, l’Australie, l’Amérique du Sud et diverses îles.

Le lapin sauvage, ancêtre des lapins domestiques, est originaire de la péninsule ibérique et d’une petite région d’Afrique du Nord. Il est maintenant largement répandu en Europe, sauf dans la Scandinavie septentrionale, et s’est établi en Amérique du Sud et en Australie.

Dans les zones urbaines avec des espaces verts, les lapins prospèrent en tant que « suiveurs de la culture« , fréquentant les parcs et les cimetières, où leur appétit vorace peut poser problème.

Les lièvres se sont également adaptés à divers habitats, étant présents sur tous les continents à l’exception de l’Antarctique, allant de la toundra aux forêts tropicales.

Six façons de distinguer les lapins des lièvres

Les deux animaux se ressemblent car ils appartiennent à la même famille, mais ce sont des espèces différentes. Voyons comment éviter de les confondre.

Bon à savoir : Les léporidés, une famille vaste composée de 11 genres, incluent les lièvres du genre Lepus, avec environ une trentaine d’espèces, tandis que les lapins sont exclusivement regroupés dans le genre Oryctolagus, avec plus de 30 espèces reconnues.

Taille et apparence

Sans aucun doute, la taille est l’élément qui aide le plus rapidement à distinguer ces animaux. Le lapin commun sauvage mesure entre 40 et 50 centimètres et son poids varie entre 1 et 2,5 kilogrammes.

Il convient cependant de noter qu’il existe des espèces de lapins domestiques de grande taille, comme le lapin géant des Flandres, qui peuvent atteindre des poids de plus de 10 kilos, ce qui est exceptionnel.

Quant au lièvre, il est plus grand. Il peut atteindre jusqu’à 70 centimètres et peser entre 3 et 4 kilogrammes.

Une autre différence entre les lapins et les lièvres concerne leur morphologie. On constate des différences de taille et de longueur dans :

  • Les oreilles : Celles des lapins sont considérablement plus petites que celles des lièvres, qui peuvent dépasser les 11 cm de longueur.
  • Les pattes : Celles des lièvres sont beaucoup plus longues et plus élancées que celles des lapins, qui ont des corps plus courts et arrondis.

Changements de couleur

Les lièvres ont des changements de couleur saisonniers plus marqués que les lapins.

Par exemple, certains lièvres passent du brun en été à un blanc éclatant en hiver pour se camoufler dans la neige.

Les lapins peuvent également changer de couleur, mais ces variations sont moins prononcées.

Vitesse

Les lièvres atteignent des vitesses plus élevées que les lapins. Si le lapin commun peut voyager à environ 40 km/h, le lièvre européen le fait à 56 km/h et le lièvre d’Amérique du Nord ou ibérique à 70 km/h sur de courtes distances.

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De plus, les lièvres peuvent sauter jusqu’à trois mètres de hauteur et varier considérablement leur trajectoire dans les airs pour confondre leur prédateur.

Les lapins font des bonds rapides et plus courts, ce qui les aide à se déplacer à travers la végétation, bien qu’ils puissent également être rapides sur de courtes distances.

Habitat

Une autre différence notable entre les deux léporidés est leur mode de vie. Les lapins creusent des terriers sous terre, formant parfois des tunnels d’une certaine complexité, où ils vivent en groupes (colonies) et se réfugient des prédateurs.

Ils construisent généralement leurs réseaux souterrains dans les buissons, les forêts, les zones agricoles et même dans les parcs.

Les lièvres préfèrent vivre en terrain ouvert, se cachant dans une dépression peu profonde ou de petits monticules de terre.

Habitudes et comportement

La principale différence dans ce domaine est que les lièvres sont des animaux sauvages qui ne tolèrent pas de vivre dans des espaces restreints, tandis que les lapins peuvent être à la fois des animaux domestiques et sauvages, car il existe les deux variantes.

  1. Lièvres:
    • Préfèrent vivre dans des zones ouvertes.
    • Solitaires, se protègent des prédateurs principalement grâce à leur vitesse.
    • Communiquent en émettant des cris aigus, des grognements et en grinçant des dents.
  2. Lapins:
    • Tendance à former leurs nids et leurs terriers sous terre.
    • Moins enclins à produire des sons, communiquent généralement en frappant leurs pattes contre le sol.

Naissance et développement

Les deux animaux présentent également des différences très importantes dans leurs nouveau-nés.

Les différences entre les lièvres et les lapins à la naissance sont les suivantes :

  • Les petits lapins, appelés lapereaux, naissent dans un état de développement très bas : ils sont sourds, aveugles, sans poils et incapables de réguler leur température corporelle, ce qui les rend totalement dépendants.
  • Les petits lièvres, appelés levrauts, en revanche, sont capables de se déplacer par eux-mêmes en très peu de temps, car ils naissent très développés.

Bon à savoir : Les lièvres et les lapins font partie de la famille des lagomorphes (Lagomorpha). Contrairement aux rongeurs, ils ont des dents supplémentaires appelées dents en pinceau et ne peuvent pas saisir d’objets avec leurs pattes avant.

Comment se reproduisent les lapins et les lièvres ?

Les lapins et les lièvres sont actifs surtout la nuit et au crépuscule, mais pendant la période de reproduction, on peut aussi les voir en journée.

Les mâles, appelés « ramiers« , organisent alors des combats impressionnants pour éloigner leurs rivaux.

Les femelles peuvent avoir plusieurs portées par an. La saison de reproduction s’étend de janvier à octobre.

Après une gestation de 42 jours, naissent en moyenne deux à huit jeunes, bien que parfois il puisse y en avoir jusqu’à 15, mais c’est rare.

Les jeunes lièvres sont très actifs dès la naissance : ils naissent avec un pelage et les yeux ouverts, et peuvent quitter leur gîte peu de temps après.

La saison de reproduction des lapins sauvages dépend du climat local. Ils compensent le taux élevé de mortalité des jeunes en se reproduisant de manière très efficace, se multipliant presque comme des lapins.

Après une gestation de quatre à cinq semaines, la lapine met bas en moyenne cinq petits aveugles et sans poils, et ce cinq à sept fois par an !

Les petits restent au nid pendant les premiers jours, ouvrent les yeux après dix jours, quittent le nid après trois semaines et sont allaités jusqu’à l’âge d’environ quatre semaines.

Quelles sont les similitudes entre le lièvre et le lapin ?

Comme mentionné précédemment, bien qu’il existe plusieurs différences entre le lapin et le lièvre, ce sont des animaux issus de la même grande famille dans la taxonomie ou la classification des animaux.

Par conséquent, il existe également des similitudes entre le lièvre et le lapin :

  • Ordre : Les lapins et les lièvres appartiennent à l’ordre des mammifères lagomorphes et à la famille des léporidés.
  • Alimentation : Les deux animaux sont des herbivores.
  • Utilisation des pattes arrière : Ils sont capables de faire de grands sauts avec leurs pattes arrière.
  • Reproduction : Ils sont de grands reproducteurs, pouvant avoir jusqu’à huit portées par an avec plusieurs petits par portée.

Que mangent les lièvres et les lapins ?

Les lièvres et les lapins ont des habitudes alimentaires similaires : ils sont tous deux strictement herbivores, se nourrissant principalement de végétaux tels que l‘herbe, les feuilles, les racines et les herbes.

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En période de disette ou en hiver, ils peuvent également consommer l’écorce des arbres.

Une autre caractéristique commune concerne leur système digestif. Ni les lapins ni les lièvres ne produisent d’enzymes pour décomposer la cellulose, ce qui nécessite une fermentation dans leur cæcum.

Les excréments résultants, riches en vitamines, sont ré-ingérés pour récupérer les nutriments.

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Quels dangers guettent les lièvres et les lapins ?

Bien que les renards et autres prédateurs soient des chasseurs bien connus de ces animaux, ils ne représentent pas nécessairement les plus grands dangers auxquels ils sont confrontés. Parmi les menaces :

Maladies

La myxomatose, un virus, et la pseudopeste aviaire peuvent infecter des populations entières de lapins, entraînant des déclins dramatiques de leur nombre dans le passé.

La myxomatose, intentionnellement introduite par l’homme dans les années 1950 pour réduire les populations de lapins, s’est propagée bien au-delà de ce qui était prévu, devenant même une cause majeure de mortalité chez les lapins sauvages en Europe.

En revanche, les lièvres sont relativement immunisés contre ce virus.

Dégradation de l’habitat

Les lièvres sont aujourd’hui menacés en raison de la diminution de leurs habitats naturels causée par l‘expansion de l’agriculture.

C’est pourquoi les biologistes observent de plus en plus de lièvres dans les zones périurbaines et les espaces verts urbains.

Bon à savoir : La diminution des habitats naturels tels que les friches et les lisières rend difficile pour les lièvres et les lapins de trouver et de maintenir leur territoire.

Chasse

Les lièvres sont chassés lors de battues et de chasses à l’affût. Depuis les années 1980, les chiffres de chasse ont diminué de plus de la moitié.

Malgré leur statut de menace, la chasse aux lièvres est toujours pratiquée, bien que la période de chasse soit fermée du 15 janvier au 1er octobre pour permettre l’élevage des petits.

Quand consulter un vétérinaire ?

Il est essentiel de consulter un vétérinaire dans les situations suivantes :

  1. Dès l’adoption de votre lapin, qu’il soit jeune ou adulte. Le vétérinaire établira un calendrier de vaccination adapté.
  2. Les lapins doivent être régulièrement vaccinés contre des maladies graves comme la myxomatose et la VHD (maladie virale hémorragique).
  3. Si votre lapin présente des signes de maladie, tels que léthargie, perte d’appétit, écoulement nasal ou oculaire, ou tout autre comportement inhabituel.
  4. Si votre lapin a été en contact avec d’autres lapins non vaccinés ou sauvages, ou s’il va être exposé à un nouvel environnement, comme un voyage ou un séjour en pension.
  5. À tout moment où vous avez des questions ou des préoccupations concernant la santé et le bien-être de votre lapin.

Bon à savoir : Consulter régulièrement un vétérinaire garantit non seulement que votre lapin est correctement vacciné, mais aussi que d’autres problèmes de santé peuvent être détectés et prévenus à temps.

Si vous cherchez un vétérinaire dans votre région, consultez notre répertoire.

Témoignages

Lapin ou Lièvre ?

Salut à tous,

Je suis presque gêné de poser la question tant j’ai pu ricaner sur le sujet … mais là, j’hésite !

Ce qui me fait douter : la longueur et la finesse de la tête, la teinte du pelage du dos, le sombre aux extrémités des oreilles …

Merci pour vos avis !!! Steph

Voir la suite de la conversation sur Beneluxnaturephoto.net

Références

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